Δύο πολύ σημαντικά συστήματα του σώματος, το σύστημα του στρες και το ανοσοποιητικό, παίζουν τεράστιο ρόλο στην άμυνα του οργανισμού: Το μεν πρώτο βοηθώντας την προσαρμογή σε όλων των ειδών τα στρεσογόνα ερεθίσματα, το δεύτερο συμμετέχοντας στη μάχη εναντίον ξένων οργανισμών, όπως τα μικρόβια και οι ιοί. Πράγματι, το καλύτερο όπλο που διαθέτουμε εναντίον των ξένων εισβολέων, όπως ο γνωστός μας κορωνοϊός που προκαλεί τη νόσο COVID-19, είναι το ανοσοποιητικό μας σύστημα.

Πειράματα που έγιναν σε φοιτητές τις δύο τελευταίες δεκαετίες του περασμένου αιώνα, έδειξαν ότι το παρατεταμένο στρες των πανεπιστημιακών εξετάσεων αύξανε σημαντικά τις εκδηλώσεις του κοινού κρυολογήματος έπειτα από έκθεση των φοιτητών σε ιούς παρόμοιους με τον κορωνοϊό. Παράλληλη μελέτη μη-εξεταζόμενων φοιτητών, έδειξε ότι άτομα χωρίς στρες, με την ίδια έκθεση στον ιό, δεν ανάπτυξαν καθόλου συμπτώματα κοινού κρυολογήματος. Συνεπώς, τα δεδομένα της τωρινής πανδημίας, με μερικούς ανθρώπους να προσβάλλονται πιο εύκολα από τον κορωνοϊό από άλλους, δεν ξενίζουν.

Το χρόνιο στρες, μέσω των ορμονών του, όπως η κορτιζόλη και οι κατεχολαμίνες, έχει αρνητική επίδραση στη λειτουργία του ανοσοποιητικού συστήματος και ιδιαίτερα στην ικανότητά του να εξουδετερώνει μικροβιακούς ή ιϊκούς εισβολείς, έτσι ώστε αυτοί να χάνουν την πρώτη γραμμή της μάχης και μη περνούν συστηματικά μέσα στον οργανισμό καταλήγοντας σε ζωτικά εσωτερικά όργανα, όπως οι πνεύμονες.

Ένα ακόμη ενδιαφέρον στοιχείο είναι ότι σε άτομα με ευπάθεια στον κορωνοϊό που προσβάλλονται από συστηματική λοίμωξη και φλεγμονή, η τελευταία μπορεί να οδηγήσει σε πολύ βαριά νόσο, ακόμη και στο θάνατο. Αυτή η «αχαλίνωτη» θανατηφόρα φλεγμονή περιέργως ξεφεύγει από τους προστατευτικούς μηχανισμούς αντι-φλεγμονής, στους οποίους ανήκει η κορτιζόλη.

Η τελευταία έχει υψηλότατα επίπεδα, τα οποία, όμως, είναι προφανώς ανενεργά. Φαίνεται ότι η ανικανότητα της κορτιζόλης να δράσει οφείλεται σε αλλαγές στα κύτταρα του ανοσοποιητικού συστήματος που τα καθιστούν ανθεκτικά στην ορμόνη. Ευτυχώς, η αντίσταση αυτών των κυττάρων στην κορτιζόλη μπορεί να υπερκεραστεί από υψηλές δόσεις συνθετικών γλυκοκορτικοειδών, τα οποία, μέχρι στιγμής, είναι η μόνη θεραπεία που μειώνει τη θνητότητα της βαριάς νόσου COVID-19.